Cómo ver el cometa más brillante de 2018 este domingo

16-12-2018 hace 6 meses

Alheli Abundis

El domingo 16 de diciembre el cometa 46P/Wirtanen pasará cerca de la Tierra, a ‘sólo’ 7 millones de kilómetros de nuestro planeta, una distancia equivalente a unas 30 veces la que hay entre la Luna y nosotros, y será observable a simple vista. No es nada habitual que uno de estos astros helados, normalmente procedentes del sistema solar externo, llegue a ser observable sin necesidad de unos prismáticos o un telescopio.

Este cometa fue descubierto en 1948 desde el Observatorio Lick, en California, por el astrónomo Carl. A. Wirtanen, y enseguida se reconoció como un cometa de periodo corto.Aproximadamente cada cinco años y medio, completa una órbita que lo lleva desde las inmediaciones de Júpiter hasta la cercanía de la Tierra. La interacción gravitatoria con el gigante Júpiter ha hecho que, a lo largo del último siglo, el cometa vaya acortando su periodo y reduciendo su distancia al Sol en el perihelio (el punto más cercano a la estrella en su trayectoria). Esta disminución de distancia hace que el núcleo se caliente más y que el cometa sea más activo y brillante a cada nuevo paso por el sistema solar interno.

Mapa de la trayectoria del cometa 46P/Wirtanen entre el 11 y el 30 de diciembre, que muestra el 16 de este mes como el momento de mayor acercamiento a la Tierra. Mapa de la trayectoria del cometa 46P/Wirtanen entre el 11 y el 30 de diciembre, que muestra el 16 de este mes como el momento de mayor acercamiento a la Tierra. (http://www.cometwatch.co.uk) Los cometas como el 46P/Wirtanen contienen grandes cantidades de hielo en la superficie de su núcleo, que se subliman al interactuar con la radiación y el viento solar. Esto forma una especie de nube de nieve alrededor del núcleo, llamada coma, que es lo que los hace tan brillantes en cada aproximación al Sol.

El acercamiento de este 2018 será ideal para la observación del 46P, puesto que el perihelio del 12 de diciembre casi coincidirá con la oposición del cometa respecto a la Tierra (el 16 de diciembre), y eso hará que lo podamos ver más cercano y brillante que en cualquier ocasión anterior.

Cómo verlo

Además, su posición en la esfera celeste hará que sea fácilmente visible desde ambos hemisferios de nuestro planeta. Antes de su paso por el perihelio, el cometa ya es apreciable a simple vista desde un cielo oscuro y promete ser espectacular en su máximo acercamiento a la Tierra el próximo domingo 16.

Aunque este sea uno de los cometas más vistosos de los últimos años, para poder encontrarlo en el cielo hay que saber bien dónde mirar. Durante las últimas semanas el Wirtanen ha ido cruzando las constelaciones de la Ballena y el Eridano, para situarse ahora en Tauro. El 16 de diciembre, en su máximo acercamiento a la Tierra, nos lo pondrá fácil, ya que se encontrará pasando justo entre la brillante gigante roja Aldebarán y el cúmulo de las Pléyades.

Además del cometa 46P/Wirtanen, estas noches nos deleitarán con la visión de algunas de las zonas más espectaculares de la esfera celeste, como la constelación de Orión.

Si bien se llegará a ver a simple vista desde cielos oscuros, lo ideal es buscarlo con unos prismáticos, de modo que llegaremos a ver la forma de la coma y el brillante núcleo del cometa. Además, puede ser más fácil si esperamos hasta la madrugada, cuando la Luna creciente ya se esté escondiendo por el horizonte oeste y el Wirtanen se encuentre culminando en su punto más alto del cielo.

Valdrá la pena abrigarse y salir a contemplar el cielo estas noches previas a la llegada del invierno. Además del protagonismo del 46P/Wirtanen, estas noches nos deleitarán con la visión de algunas de las zonas más espectaculares de la esfera celeste, como la de la constelación de Orión. Y por si fuera poco, el 14 de diciembre llega a su máximo de actividad la lluvia de estrellas Gemínidas, cuando se podrán llegar a ver más de 50 meteoros por hora en algunos momentos.