Las empresas internacionales se han quejado durante mucho tiempo de que China las ha forzado a entregar secretos comerciales a cambio de acceso a los mercados.

China es vital para muchas marcas internacionales de primer nivel, pero hacer negocios allí a menudo implica una alta tarifa de entrada.

Algunas de las principales compañías estadounidenses, incluidas GM y Qualcomm, venden más productos en China que en cualquier otro lugar del mundo.

“Nuestros intereses económicos con China son significativos y están en crecimiento”, dijo Jacob Parker, vicepresidente del Consejo Empresarial Estados Unidos-China, un grupo comercial que representa los intereses de las compañías estadounidenses en ese país. “China es un mercado de 600,000 millones de dólares para la economía estadounidense”.

Pero el gobierno chino ahora está bajo una creciente presión debido a las demandas que hace de las firmas extranjeras que buscan acceder a ese vasto mercado. La administración Trump señala prácticas injustas de Beijing como el motivo de los planes de Estados Unidos de imponer aranceles sobre alrededor de 50,000 millones de productos chinos, una medida que ha intensificado los temores de una guerra comercial entre los dos países.

Las empresas internacionales se han quejado durante mucho tiempo de que China las ha forzado a entregar secretos comerciales a cambio de acceso a los mercados. En algunos sectores, solo permite que empresas extranjeras operen a través de firmas conjuntas en las que los socios chinos tengan la participación mayoritaria.

Ese es el caso de la industria automotriz, donde muchas grandes marcas como GM, Volkswagen y Toyota se han asociado con jugadores locales en lugar de enfrentarse a fuertes aranceles en los vehículos importados.

Las asociaciones a menudo han representado grandes ventas, pero también han expresado su preocupación de que conduzcan a que las empresas chinas tengan en sus manos las tecnologías de sus socios extranjeros.

Los fabricantes internacionales de automóviles están “entrenando a sus futuros competidores y recibiendo solo una fracción de lo que ganaría su propiedad intelectual” que, si se les permitiera defenderse solos en China, dijo Mary Lovely, profesora del Instituto Peterson de Economía Internacional.

“No es sorprendente que algunas marcas nacionales chinas se parezcan a los modelos estadounidenses o europeos” debido a esta práctica, dijo Scott Kennedy, experto en China en el Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales.

La carrera para desarrollar las tecnologías de vanguardia que impulsan los vehículos eléctricos ha intensificado las preocupaciones.

Un informe publicado la semana pasada por el representante comercial de Estados Unidos, Robert Lighthizer, afirmó que las reglas del gobierno chino significan que las empresas extranjeras deben entregar todas las tecnologías clave utilizadas en los vehículos eléctricos si quieren venderlas en China.

Las empresas extranjeras a menudo tienen que “tomar decisiones difíciles sobre la gestión del intercambio de tecnología y el acceso al mercado”, dijo Parker, el ejecutivo del Consejo Empresarial de EU-China. El ejecutivo dijo que alrededor de una quinta parte de las empresas estadounidenses que operan en China se les pidió transferir tecnología a los socios chinos en los últimos tres años.

La verdadera cifra podría ser aún mayor. Entregar tecnologías clave y propiedad intelectual a firmas chinas es un tema delicado.

“Las empresas que actualmente operan en China pueden ser reacias a hablar en contra de la práctica porque temen que perjudicará su negocio actual”, dijo Lovely.

Las compañías que se niegan a los términos se quedan afuera, obligadas a pagar tarifas potencialmente altas en la frontera por los productos que envían a China.

Ese es el caso del fabricante de automóviles eléctricos Tesla, que ha intentado durante años llegar a un acuerdo para construir una fábrica dentro de China sin un socio local.

El gerente general, Elon Musk, expresó su frustración a principios de este mes y tuiteó al presidente Donald Trump que “las reglas actuales dificultan las cosas”. Es como competir en una carrera olímpica con zapatos de plomo”.

Sin embargo, hay excepciones a la regla. Boeing ha disfrutado de excelentes ventas en China sin tener que renunciar a tecnologías o experiencia clave.

China es el segundo mercado más grande de Boeing después de Estados Unidos, generando ingresos de casi 12,000 millones de dólares para la compañía el año pasado. Pero el fabricante de aviones solo hace una pequeña cantidad de fabricación en China y no tiene ninguna empresa conjunta importante allí.

La compañía opera una fábrica china en sociedad con el fabricante de aviones propiedad del país, Comac, pero solo da los últimos toques a los aviones, como la instalación de asientos y el grapado de alfombras. No hay “transferencia de tecnología real”, dijo Richard Aboulafia, vicepresidente de Teal Group, una consultora de aviación.

Eso es más probable porque China necesita aviones de Boeing para su industria de viajes aéreos en rápido crecimiento. Sus aerolíneas tienen alternativas muy limitadas frente a Boeing y al fabricante de aviones europeo Airbus.

A diferencia del sector automotriz, China ha tenido dificultades para cultivar los fabricantes de aviones que pueden competir con los rivales extranjeros. El ARJ21 de Comac, el primer intento del gobierno chino de construir su propio avión comercial ha tenido problemas comerciales.

“Entrar en la industria del automóvil es mucho más fácil que ingresar en la industria del avión”, dijo Aboulafia.

Incluso los nuevos aranceles propuestos de Beijing del 25% sobre las importaciones de aviones estadounidenses pueden dejar a Boeing prácticamente intacto. Las tarifas solo se aplicarían a aviones con un peso menor, lo que sugiere que la mayoría de los jets Boeing pedidos en China no se verían afectados, según analistas de la firma de investigación de capital Vertical Research Partners.

Muchas compañías extranjeras que ya están establecidas en China también están descontentas sobre cómo funcionan las cosas allí.

En su última encuesta anual, la Cámara de Comercio de Estados Unidos en China descubrió que casi la mitad de sus miembros considera que las empresas extranjeras son tratadas injustamente por el gobierno chino en comparación con las locales.

Se quejan de que las regulaciones se apliquen de manera irregular y de que continúen las restricciones a su capacidad de inversión en amplios sectores de la economía.

Algunos tratos recientes de China han sido bloqueados en los Estados Unidos por preocupaciones de seguridad nacional. Pero los líderes empresariales internacionales han señalado que las empresas chinas a menudo pueden llevar a cabo adquisiciones en Europa y Norteamérica en sectores que están fuera del alcance de los inversores extranjeros en China.

Funcionarios del gobierno chino han rechazado las acusaciones de que las empresas extranjeras son tratadas injustamente y desestimaron las conclusiones del informe del Representante de Comercio de Estados Unidos sobre el robo de propiedad intelectual por ser “infundadas”.

Beijing sostiene que cualquier secreto tecnológico que las empresas entreguen en el país formaba parte de tratos que se habían acordado mutuamente. E insiste en que está trabajando para fortalecer la protección de la propiedad intelectual en el país de manera más amplia.

“Estamos listos para examinar los casos específicos si hay una violación de los derechos de propiedad intelectual … Estamos listos para enfrentar estos problemas de acuerdo con nuestras propias leyes “, dijo Cui Tiankai, embajador de China en Estados Unidos, esta semana.

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